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Planeta recém-descoberto pode estar próximo da morte

Notícia enviada em 26/08/2009
por Felipe Jansen - São Luís/MA
Um planeta recém-descoberto que orbita sua estrela em menos de um dia pode ter sido descoberto apenas momentos antes de sua morte.

O planeta, WASP-18b, é mais um planeta que possui um grande tamanho, cerca de 10 vezes a massa de júpiter, mas orbita muito próximo de sua estrela.

Mas esse mundo gasoso é apenas um dos dois exoplanetas conhecidos que orbitam sua estrela em menos de um dia terrestre. Sua grande massa e proximidade contribui para que haja uma forte força gravitacional entre o planeta e sua estrela, WASP-18.

Essas interações gravitacionais criam fortes ondas que apertam e esticam o planeta (como ocorre entre Júpiter e um de seus satélites, Europa, explicando assim as listras em sua superfície), alterando sua órbita: Se o planeta orbita sua estrela mais rapidamente do que ela gira, ele é atraído pela estrela, se a estrela gira mais rápido, o planeta tende a afastar-se (este último é o caso da órbita da Lua ao redor da Terra, nosso satélite se afasta de nós cerca de 4 cm por ano).

Dado que os astrofísicos sabem sobre a dinâmica envolvida, os astrônomos acreditam que WASP-18b está dirigindo-se ao encontro com sua estrela. Sendo assim, só há uma rara oportunidade para observar um planeta que estaria nessa posição de morte iminente - seria estatísticamente mais provável tê-lo encontrado no início de sua formação, ou ter sido encontrado algum rastro após sua destruição.

"Se as chances de encontrá-lo são tão pequenas assim, apenas tivemos sorte", lá está algo de fundamental sobre as interações gravitacionais entre as estrelas e os planetas que os astrônomos necessitavam, disse Douglas Hamilton, um astrônomo da Universidade de Maryland, em College Park, que não está envolvido com o achado.

Conhecimento de como trabalhar as interações de "marés" gravitacionais entre estrelas e planetas é amplamente aplicada ao nosso próprio sistema solar, tendo a ver com a corrente de energia para originar um sistema, quando uma nuvem de gás e poeira se condensa para formar uma estrela, então o material restante se achata em formato de disco ao redor da estrela, surgindo assim planetas ao seu redor.

As taxas estimadas em que uma estrela dissipa toda a energia das ondas podem ser descartadas, no entanto, se a estrela não emite radiação suficiente para dissipar totalmente o disco ao seu redor, o planeta será formado bem mais próximo dela.

Ou podem haver "possibilidades mais exóticas", disse Hamilton, como uma força segurando o planeta que o impeça de ser arrastado pela força gravitacional. Hamilton descreveu as possibilidades em um ensaio de opnião na edição de 27 de agosto da revista Nature, onde a descoberta do planeta também é detalhada.

Astrônomos serão capazes de testar o cenário (um planeta perto da sua morte) mais provável - só têm de esperar alguns anos. Se o planeta é, de fato, atraído em direção espiralada à estrela, o desaparecimento pode ser mais cedo do que se imagina, mas não devem ocorrer mudanças visíveis em sua órbita em cerca de uma década.

"Só temos que esperar e ser pacientes. Isso servirá para nos ensinar alguma coisa", disse Hamilton.

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