Segunda-feira, 18 fev 2008 - 16h33

EUA podem abater satélite militar nesta quinta-feira

Uma mensagem aeronáutica conhecida como NOTAM, emitida às 09h51 pelo aeroporto internacional de Honolulu, no Havaí, pode ser a pista que faltava aos observadores para determinar quando os EUA pretendem abater seu próprio satélite espião USA-193.

A mensagem informa claramente que um polígono de grande área, localizado no oceano Pacífico, foi reservado para operações militares no período compreendido entre 20 de fevereiro às 23h30 até às 02h00 do dia seguinte. Esse período corresponde exatamente ao momento em que o satélite espião sobrevoará a região da costa oeste do Havaí, coincidentemente delimitada pelo polígono de operações.

As informações de que essa poderá ser a área de onde o míssil deverá ser lançado foram divulgadas na tarde de hoje (segunda-feira) pelo pesquisador independente Ted Molczan, que há décadas se dedica à observação e rastreio de satélites militares.

Os dados, postados por Molczan no grupo de observações SatObs, devem ser vistos com reservas, já que não existem informações oficiais sobre o caso, mas dada a seriedade e acertos de Molczan, não podem ser descartadas.

Se confirmado, o míssil será disparado durante o dia em pleno oceano Pacífico, mas os fragmentos não poderão ser vistos do Brasil, que no momento estará fora da passagem e assistindo ao eclipse total da Lua. Caso seja atingido, fragmentos pequenos poderão ser vistos a partir da região norte da costa oeste dos EUA e oeste do Canadá.

De acordo com informações fornecidas pela AP na última semana, a marinha deverá lançar 2 ou três mísseis do tipo SM-3, a partir de um cruzador ou destróier localizados próximos à costa do Havaí. Para atingir o satélite a 260 quilômetros de altitude, os SM-3 deverão ser modificados para receberem mais combustível e novo software de navegação.

Deixado à mercê das leis da natureza, o satélite irá re-entrar na atmosfera próximo da segunda semana de março.


No Brasil
Os dados extra-oficiais mais recentes mostram que o satélite está cruzando o território brasileiro pelo menos quatro vezes ao dia a uma altitude de 258 quilômetros, perdendo altitude à razão de 1400 metros por dia. Em algumas dessas passagens pode ser visto à vista desarmada.


Tarefa difícil
Estimar onde um satélite desgovernado irá cair é uma tarefa extremamente difícil, já que um pequeno erro de cálculo pode se transformar em distâncias de milhares de quilômetros. As chances de qualquer artefato cair em terra firme são de 25%, contra 75% de cair sobre o oceano. A inclinação da órbita do satélite permite, no entanto, englobar ou descartar algumas áreas, já que é ela quem determina os extremos da latitude terrestre sobre a qual o satélite sobrevoa. No caso do USA-193, sua inclinação de 58 graus mostra que regiões situadas acima desta latitude, tanto no hemisfério Norte ou Sul, estão fora do local a possível queda. Isso inclui as zonas extremas do globo, como o norte do Canadá, Groenlândia, Antártida, mas inclui praticamente toda a parte habitada da Terra.

Algumas simulações mostram que no dia 17 de março, por exemplo, o satélite pode re-entrar na atmosfera exatamente sobre a Austrália, mas a previsão mais exata somente será possível com poucos dias de antecedência.


Re-entrada
Naves que re-entram sem controle na atmosfera, normalmente se rompem entre 72 e 84 quilômetros de altitude devido à temperatura e forças aerodinâmicas que agem sobre a estrutura. A altitude nominal do rompimento é de 78 km, mas satélites de grande porte que têm estruturas maiores e mais densas conseguem sobreviver por mais tempo e se rompem em altitudes mais baixas. Painéis solares são destruídos bem antes, quando os satélites ainda estão entre 90 e 95 km.

Uma vez que a espaçonave ou seu corpo principal se rompe, diversos componentes e fragmentos continuam a perder altura e se aquecer, até que se desintegram ou atingem a superfície. Muitos dos componentes são feitos em alumínio, que se derretem facilmente. Como resultado, essas peças e desintegram quando a nave ainda está em grandes altitudes. Por outro lado, se um componente é feito com material muito resistente, que precisa de altas temperaturas para atingir o derretimento, pode resistir por mais tempo e até mesmo sobreviver à re-entrada. Entre esses materiais se encontram o titânio, aço-carbono, aço-inox e berilo, comumente usados na construção de satélites.

O interessante é que ao mesmo tempo em que são resistentes às altas temperaturas, esses materiais também são muito leves (por exemplo, chapas de tungstênio) e como resultado a energia cinética no momento do impacto é tão baixa que raramente provoca danos de grande porte. O problema começa com a composição química residual, que dependendo do componente que sobreviveu à re-entrada, pode conter material extremamente tóxico, como a hidrazina, utilizado como combustível ou até mesmo material radioativo, usado na geração de energia elétrica.

Fotos: No topo, gráfico mostra o satélite sobre a área delimitada, no dia 21 de fevereiro. Na seqüência, gráfico de rastreio mostra passagem do satélite USA-193 sobre o território brasileiro no dia 11 de janeiro de 2008 às 18h50 pelo horário de Brasília). Acima vemos o tanque de pressurização de um foguete Delta 2, que sobreviveu á re-entrada no dia 22 de janeiro de 1997. O tanque pesa 30 quilos e é contruído de titânio.

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