Quarta-feira, 10 fev 2010 - 11h40

Sonda Cassini investiga sinais de mar subterrâneo em Enceladus

Pode existir água sob a superfície da lua Enceladus, de Saturno? É a resposta que os cientistas estão buscando através de novos dados enviados pela sonda Cassini, após sua última passagem pelo lua do planeta.

Enceladus

Um estudo publicado pela revista científica Icarus mostra que dados recentes vêm reforçar as suspeitas da existência de um mar subterrâneo sob o solo gelado de Enceladus.

Em 2008, o espectrômetro Cassini Plasma Spectrometer (Caps) detectou sódio na névoa do satélite durante um voo rasante sobre a superfície de Enceladus. O indício dos sais dissolvidos pode ser encontrado em qualquer região de água líquida que no passado, tenha estado em contato com rochas nas profundezas de um corpo celeste.

Outra suspeita: a sonda Cassini conseguiu também detectar móleculas de água com carga negativa entre as rachaduras na superfície da lua de Saturno. Para os cientistas esse seria um forte indício da presença de água no satélite. Na Terra, esse íons são identificados em áreas onde há presença de água em movimento, como cachoeiras e arrebentações das ondas do mar. Também foram encontrados indícios de hidrocarbonetos carregados negativamente.

Existe grande atividade no polo sul de Enceladus, onde vapor de água e partículas de gelo saem da superfície e são projetadas para o céu em grandes altitudes.

"Embora a existência de água ali não seja uma surpresa, esses íons de vida curta são evidência extra de água sob a superfície". "E onde há água, carbono e energia, estão presentes alguns dos ingredientes mais importantes para que haja vida", publicou o estudo.

A sonda Cassini que investiga os mistérios de Saturno é um projeto entre a agência espacial americana (NASA), a agência espacial européia (ESA) e a agência espacial italiana (ASI). Cassini já explorou o planeta Saturno por quatro anos. Desde meados de 2008, a sonda prossegue viagem estudando as duas luas do planeta: Enceladus e Titan.



Foto: Imagem captada pela sonda Cassini mostra esguicho de partículas de gelo e vapor de água, emanadas entre rachaduras na superfície da lua Enceladus. Crédito: NASA/Laboratório de Propulsão a Jato, JPL.

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